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Dr. Xicoténcatl Vega Picos

Letras Sustentables | 20 cuatrillones de hormigas: su importancia

El resultado de la suma del peso de todos estos insectos fue de 12 megatoneladas de carbón seco

En los últimos días las hormigas se pusieron de “moda” gracias a un artículo científico en donde se estimó cuál es la población mundial, su biomasa y distribución de las poco más de 15 mil 700 especies y subespecies registradas por la ciencia de estos insectos (Schultheis et al 2022). Dicho artículo se publicó en la revista Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS) el pasado mes de agosto.

Cómo no se ponían de moda si son más de 20,000,000,000,000,000 de estos insectos los que andan deambulando en el planeta. Más de 20 cuatrillones de estos pequeños animales. Podemos decir que son pequeños, pero ya sumados y pesados esos 20 cuatrillones los resultados son impactantes. El resultado de la suma del peso de todos estos insectos fue de 12 megatoneladas de carbón seco o el equivalente al peso de todas las aves y mamíferos combinados o el 20% del peso de la especie humana.

Repartidas estas cantidades estratosféricas de hormigas nos tocarían 2.5 millones de hormigas a cada uno. Sin embargo, estos datos pueden variar significativamente pues existen vacíos de información en África y Asia, lo que, sin duda alguna, hubiese arrojado otros números, igualmente impactantes.

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Podemos encontrar hormigas prácticamente en todo el planeta, con excepción de la “Antártida, Groelandia, Islandia y algunas naciones insulares”. Les da lo mismo trabajar en cualquier tipo de ecosistemas, inclusive aquellos modificados o impactados, mientras puedan encontrar su alimento. Su dieta es variada, pero se inclinan por el alimento azucarado y depende de la especie. Su menú incluye hojas, semillas, otros insectos, néctar, entre otros, por ello juegan un papel importante en los ecosistemas.

En México existe un registro de 973 especies y subespecies, el equivalente al 7.66% de las especies registras a nivel global. Chiapas (387), Veracruz (319) e Hidalgo (229) son las entidades federativas con el mayor número de especies registradas, para Sinaloa son el listado es de 48. La autora indica que existe un vacío de información respecto a estos insectos. Argumenta que el registro de especies se puede incrementar significativamente (Ríos-Casanova 2014), tanto que a nivel global podrían ser una cantidad similar a las que en la actualidad se tienen descritas. Hablamos potencialmente de más de 30 mil especies de hormigas.

Estos trabajadores y laboriosos insectos pueden pasar desapercibidos por la mayoría de nosotros. La mayoría de ellas hacen su trabajo en el monte, otras pocas son más conocidas porque las consideran plagas, pero en donde se tiene mayor diversidad y abundancia son en las zonas tropicales y los desiertos. Acá es común verlas en los “caminos” que hacen para facilitar su tránsito del sitio en donde colectan alimento al hormiguero. Una detrás de la otra, luego otra y detrás la otra. Forman una fila interminable, todas alineadas y sin pelearse.  

¿Cómo le hacen para mantenerse en fila? Tienen un agudo sentido para comunicarse entre sí. Lo hacen por medio de feromonas que sus antenas y otras partes de su cuerpo detectan. También puede ser por medio del tacto. Tienen una especie de clave morse llamadas “estridulaciones”. Las estridulaciones son sonidos o vibraciones que algunos animales realizan al frotar partes de su cuerpo, de esa manera comunican diferentes mensajes, que pueden incluir el dónde se encuentran los alimentos o si existe algún peligro que las amenace. Te atacan como un mecanismo de defensa al verse agredidas, que usualmente sucede cuando te das cuenta de que ya las tienes encima.

Decir que no es un grupo exitoso es cerrar los ojos a la realidad. Con más de 15 mil especies, que podrían duplicarse, y con una población superior a los 20 cuatrillones, no podría explicarme el por qué no son exitosas. Los números hablan por sí solo. Otro aspecto importante para su éxito ha sido su capacidad para ocupar diversos ecosistemas, aún y cuando muchas de ellas viven en el suelo también se sabe de otras que habitan en los árboles. Por último, todas las hormigas son sociales y cada una desempeña un papel importante dentro de ella. Hasta los zánganos trabajan, no como otros.

Son un grupo de animales que hace y deshace desde un punto de vista ecológico cualquier ecosistema. Pues por un lado ayudan en los procesos de descomposición de otros organismos también colaborar en la reproducción de otros.

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Lo suyo es trabajar y trabajar. Por ello su importancia, pues pueden servir de centinelas ante cualquier cambio en aquellos ecosistemas que habitan. El cuidarlas parece que no es difícil, no te metas con ellas y ellas no se meten contigo. Pero no es tan fácil pues los diversos factores antropogénicos, incluyendo aquellos del cambio climático, podrían tener un impacto negativo en el colectivo de estos insectos, que como las abejas, reinan en este planeta llamado tierra.

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